Un étrange reptile marin vieux de 250 millions d’années à la tête en marteau

Avec sa tête en marteau, l’Atopodentatus unicus est un surprenant reptile marin vieux de 250 millions d’années.

L’Atopodentatus unicus est un reptile marin connu depuis 2014. Selon la première étude le concernant, il possédait une longue mâchoire composée de dents en forme de fermeture éclair et une tête en forme de bec de flamant rose. Ce qui a frappé Li Chun, coauteur d’une nouvelle étude à son sujet, c’est que la première conclusion semblait un peu « farfelue » pour la période triasique précoce.

Le crâne fossilisé d'un Atopodentatus unicus.
Le crâne fossilisé d’un Atopodentatus unicus.

Une explication à cette bizarrerie serait que la structure d’origine des fossiles ait été trop écrasée, ou mal conservée, ce qui aurait conduit à une mauvaise reconstruction de la tête de l’Atopodentatus unicus. C’est pour cette raison qu’une nouvelle étude a été faite par une équipe composée de chercheurs chinois, écossais et américains. Elle a été publiée dans la revue Science Advances.Pour cette nouvelle étude, l’équipe s’est basée sur de nouveaux fossiles découverts en Chine. La paire de fossiles étudiés était « en meilleur état » a confié Nick Fraser, un expert sur les animaux du trias au National Museum of Scotland et coauteur de l’étude. Il précise qu’il comprend très bien comment les premiers paléontologistes sont arrivés à une mauvaise conclusion.

La nouvelle étude arrive donc à d’autres conclusions que la première, à savoir que la tête de l’Atopodentatus unicus avait en fait la forme d’un marteau. « Nous sommes certains que nous avons identifié correctement cet aspect particulier de l’animal », a ajouté Nick Fraser.

Lire l’intégralité de l’article sur le site de L’informatique.org.

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